Precisamos de maneiras mais seguras de reciclar baterias de carros elétricos e celulares

As baterias de íon de lítio precisam ser descartadas para reparo.

As baterias de íons de lítio estão por toda parte – elas são encontradas em laptops, TVs, telefones celulares, carros elétricos, cigarros eletrônicos, ferramentas elétricas e até alguns cartões de felicitações. Esta tecnologia de armazenamento de energia revolucionou o campo da energia limpa, tudo graças à alta densidade energética do óxido de cobalto de lítio. Mas, por outro lado, essas fontes de energia são notórias por serem voláteis e apresentarem risco de incêndio – especialmente no final de seu ciclo de vida. Nos últimos anos, baterias de íon de lítio em fim de vida provocaram incêndios catastróficos em várias usinas de reciclagem nos EUA, Reino Unido, França e China.

O problema principal ocorre com baterias de íon de lítio antigas que acabam no lixo ou na lixeira. Durante a coleta e reciclagem, essas baterias podem passar despercebidas em pilhas de lixo. Eles podem ser esmagados após serem comprimidos em um caminhão, atropelados acidentalmente por uma carregadeira ou empurrados para uma esteira transportadora em uma instalação de tratamento de resíduos.

Quando a barreira entre os eletrodos positivo e negativo de uma bateria de íons de lítio se rompe, uma reação térmica é induzida para separar as moléculas de lítio. Essas moléculas podem atingir temperaturas extremamente altas em um curto período de tempo e inflamar ou explodir.

“O que torna essa tecnologia um dispositivo de armazenamento de energia tão disruptivo é que eles são inerentemente instáveis”, disse Michael Timpane, vice-presidente da consultoria de reciclagem e sustentabilidade Resource Recycling Systems, com sede em Michigan.

“Estudos demonstram que a reciclagem por meio de sistemas de lixo eletrônico ou resíduos perigosos é baixa em comparação com o número de baterias de íons de lítio vendidas a cada ano”, acrescentou Timpane, que estuda esse risco de segurança nos últimos quatro anos. Agência de Proteção Ambiental. “Ninguém sabe os números exatos, mas muitas dessas baterias acabam no lixo. O desafio é mantê-las fora do fluxo de resíduos sólidos.”

Baterias de íon de lítio representam risco de incêndio em centros de reciclagem em todo o país

Embora a reciclagem de baterias não seja novidade para o setor de lixo eletrônico, as baterias de íon de lítio usadas são um novo desafio. Afinal, outros metais raros, como lítio e cobalto, são difíceis de recuperar durante o processo de reciclagem. Desde 2021, fabricantes de baterias como a chinesa BYD Corp, Toyota Motor Corp e General Motors trabalham para tornar as baterias de íons de lítio para veículos elétricos mais estáveis, usando diferentes tipos de metais, como manganês e fosfato, e menos cobalto. Mas Timpane estima que pode levar de cinco a dez anos para que a tecnologia receba as atualizações necessárias.

Embora o ciclo de vida médio das baterias de íon-lítio leves seja de cerca de 15 anos, espera-se que pelo menos 2.619.000 toneladas métricas de baterias de íon-lítio precisem ser recicladas até 2030. A indústria de reciclagem dos EUA instalou novas plantas com tecnologia avançada e maior capacidade para se preparar para esse crescimento.

Embora o ciclo de vida médio de uma bateria leve de íons de lítio seja de cerca de 15 anos, espera-se que pelo menos 2.619.000 toneladas métricas de baterias de íons de lítio precisem ser recicladas até 2030. A indústria de reciclagem dos EUA instalou novas plantas com tecnologia avançada e está mais bem equipada para se preparar para esse crescimento.

A conscientização e a padronização das práticas de reciclagem podem ajudar

Timpane acrescentou que é fundamental educar a comunidade sobre os riscos de descartar eletrônicos antigos com baterias de íons de lítio em aterros sanitários. Campanhas de conscientização, como o projeto Call2Recycle em Akron, Ohio, destacam a necessidade de manter esses itens apenas em locais autorizados e podem ajudar bastante na prevenção de incidentes de incêndio.

“Muitas pessoas não sabem a diferença entre baterias de íons de lítio e baterias comuns”, disse ele. “Proibir o descarte de baterias de íons de lítio em fluxos de resíduos sólidos e fazer cumprir essa regra ajudaria”.

Outro problema é a falta de padrões de rotulagem consistentes para baterias de íon-lítio. Enquanto alguns rótulos têm apenas setas de reciclagem ou texto que diz “manuseie com cuidado” ou “ligue para o seu município”, Timpane acredita que o texto vago não informa adequadamente os consumidores sobre como descartar com segurança dispositivos eletrônicos antigos.

No ano passado, as novas baterias de íons de lítio que estavam sendo fabricadas não podiam mais ser removidas do dispositivo, acrescentou Timpane. “A comunidade de fabricação de baterias tem sido responsiva e trabalha ativamente com o governo. Recentemente, a consistência de seus rótulos também melhorou”, disse ele. Ainda assim, baterias velhas representam um risco para usinas de reciclagem e resíduos sólidos.

Em geral, uma vez que você decida descartar eletrônicos antigos, evite a lixeira azul. Em vez disso, faça um esforço para ligar para o fabricante e perguntar sobre seu programa de coleta ou um fornecedor de reciclagem certificado próximo que possa lidar com materiais perigosos com segurança.

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